En la edición 99 de la revista MP, Gerardo Pedra, GAED Gerente Regional para América Latina de DART Corporation, hace una interesante reflexión acerca de las prohibiciones de los plásticos, e invita a la reflexión acerca de la falta de estudios respecto al ciclo de vida de materiales alternativos.

Unicel Prohibición
Revista MP 99

En México llevamos ya varios meses escuchando acerca de diferentes prohibiciones de los mal llamados plásticos de un solo uso, particularmente desde el año pasado se han popularizado y establecido como si fuera una nueva moda,  y como toda moda muchos únicamente la adoptan para encajar con los demás sin detenerse a analizar pros y contras.

Las prohibiciones en los diferentes estados de la república mexicana han provocado una continua presión por parte de autoridades y consumidores para exterminar los envases plásticos en las tiendas, mercados, pequeños negocios como atoleros, eloteros, fondas y cualquier otro lugar, que podrían en realidad tener el efecto contrario a lo que buscan y estar dañando más al medio ambiente y de paso a la economía.

Esta situación es un fenómeno global, no solo en México se están promoviendo leyes prohibicionistas, sino en todo el mundo, pero de igual forma podemos ver que el común denominador es que carecen de sustento científico.

Prohibir el plástico y sustituirlo por otros materiales, puede no ser la mejor solución

En el informe “Plastic Promises” desarrollado en el Reino Unido,  se evidencia que la sustitución del plástico por cualquier otro material es potencialmente peor para el medio ambiente, por ejemplo una botella de vidrio, es mucho más pesada que una de plástico eso provoca que su transportación genere muchísimas más emisiones de carbono.  Pensando en otro ejemplo, las bolsas de plástico vs las bolsas de papel, estas últimas casi siempre tienen un impacto mayor por las emisiones de carbono que provocan, así como una alta huella hídrica, a eso sumamos que es muy poco probable que una bolsa de papel se re use,  y esto es simplemente por las características de durabilidad y resistencia de la misma, ya que tienden a romperse después de su primer uso.

Este estudio también menciona que las consecuencias del uso de nuevos materiales no se han evaluado. Entonces si una prohibición orilla a los usuarios a sustituir materiales, no existen pruebas o evidencias científicas que muestren que los sustitutos provocan un impacto menor, entonces esta prohibición podría tener consecuencias catastróficas en el mediano y largo plazo.

Desconocimiento en la disposición de materiales puede llevar a una nueva crisis en el manejo de los mismos

Otro ejemplo acerca del desconocimiento del impacto ambiental que traería sustituir el plástico por otros materiales, lo muestra el Consejo Estadounidense de Química en el informe que hizo en conjunto con la empresa Trucost, en el que mencionan que los costos ambientales serían 5 veces más altos en la industria refresquera, si esta utilizara otras alternativas como vidrio, estaño o aluminio en lugar de plástico.

Pero no es necesario evaluar casos que suceden en otros países, en México tenemos muchos ejemplos, es suficiente ver como hoy en día muchos restaurantes en la CDMX están entregando sus pedidos para llevar en recipientes compostables, sin embargo en el país no existe actualmente la infraestructura necesaria para poder hacer compostaje industrial a gran escala, recordando que para que generar este tipo de composta, se deben de contar con condiciones específicas de luz, humedad y temperatura, por lo que es fundamental la separación y disposición adecuada de estos residuos, si no, terminarán llegando a un relleno sanitario y no a una planta de compostaje.

Eso nos lleva a otro hallazgo importante en el informe “Plastic Promises” en el que se menciona que:

“más del 80% de los consumidores piensan que el plástico biodegradable o compostable es amigable con el medio ambiente, pero hay poca comprensión de lo que significan los términos y cómo se debe tratar el material”

Es decir, a pesar de que piensan que un material es amigable con el medio ambiente, no tienen claro qué significa esto y lo más importante, no saben como disponer de dicho material para que concluya de la manera adecuada su ciclo de vida.

Entonces podemos decir que existen dudas y un desconocimiento generalizado en la población mundial acerca de la correcta disposición de los residuos particularmente de los que se presentan como amigables con el medio ambiente. Esto nos lleva a reflexionar si es que las diferentes estrategias de disposición de residuos que están promoviendo los distintos gobiernos son las adecuadas, principalmente aquellas que tienen como eje central las prohibiciones.

Abandonar el uso del plástico en la industria alimenticia traería grandes costos por el desperdicio de alimentos.

Existen algunos especialistas en el tema, que advierten que el abandonar el uso del plástico en la industria de alimentos puede tener consecuencias que no se han evaluado del todo y pueden resultar más costosas y contaminantes.

Envolver frutas y verduras con plástico, no solo es un capricho, es una solución para aumentar su vida útil y muchas veces se subestiman los beneficios que el plástico proporciona para evitar el desperdicio de los alimentos. Algunos claros ejemplos en la industria alimenticia en donde el beneficio del plástico es mayor que su impacto ambiental:

La carne en una charola de unicel recubierta con stretch film, permite que el alimento dure entre 3 y 7 días y si se empaca al vacío usando plástico multicapa su vida útil aumenta a 45 días.

Verduras como el pepino, duran en buen estado 2 días a temperatura ambiente y 5 si se refrigeran, pero pueden aumentar su vida útil a15 días usando únicamente stretch film que proteja al vegetal.

Otros alimentos que se benefician del plástico, manteniéndolas a salvo y evitando así desperdicios son: las uvas, moras, fresas, frambuesas, etc. Se sabe que se reduce el desperdicio en casi un 80% si estas vienen empacadas en cajas plásticas. Incluso se pueden recrear microclimas con envases plásticos, llamados de atmósfera modificada, para evitar que las frutas y verduras maduren con rapidez.

Entonces nuevamente es importante analizar las soluciones alternativas al plástico o la eliminación del mismo, para entender si son la mejor solución  teniendo en consideración que a nivel global se estima que el costo desperdicio de comida es mayor a 1,000 billones de dólares.

Se puede conocer el impacto ambiental de cada uno de los productos que usamos

Existen herramientas clave, que pueden ser utilizadas para conocer el impacto ambiental que genera determinado material, por ejemplo: el análisis de ciclo de vida o el inventario de ciclo de vida de los productos.  En México en 2013,  la Asociación Nacional de la Industria Química (ANIQ ) en conjunto con el Centro de Análisis de Ciclo de Vida y Diseño Sustentable (CADIS) desarrollaron el Análisis de Ciclo de Vida de vasos desechables en México, particularmente la aplicaciones con dos tipos diferente de materiales Poliestireno Expandido mejor conocido como Unicel y Papel plastificado con polietileno.  En dicho estudio se concluye que la huella de carbono de un vaso de unicel es cuatro veces menor que la de un vaso de papel plastificado. (1)

Este tipo de herramientas permite analizar cada momento en la vida del material, desde la obtención de materia prima,  producción, empaque, distribución, uso, disposición final, es por ello que pueden proporcionar una visión completa del impacto ambiental de los materiales.

¿Entonces cuál es la solución?

Es un hecho que todos debemos poner el combate del cambio climático, como eje central dentro de nuestras prioridades, y es por ello que cada propuesta que se haga a favor del medio ambiente debe tener un sustento real y con rigor científico, es inaceptable que se adopten prohibiciones o cualquier medida sin tener claras cuáles serán las consecuencias y el impacto final hacia el medio ambiente.

En el caso de los productores de plástico, la industria ha sido proactiva en promover programas de reciclaje a nivel mundial, que empiezan desde las pequeñas acciones de especificar el tipo de material del que se trata y colocar el famoso triángulo de reciclaje. Se fomenta el reuso, separación y acopio de los residuos para su posterior reciclaje. A través de acciones concretas de difusión, acopio, infraestructura, educación ambiental, entre otras acciones.

Para que el reciclaje sea una solución viable y evitar que la mayor parte de los residuos lleguen a un relleno sanitario, es necesario que cada actor de la sociedad realice la parte que le corresponde desde los productores, usuarios y hasta los diferentes gobiernos.

Tendremos que estudiar a fondo las alternativas que prometen sustituir al plástico, en el caso de las soluciones de bioplásticos es fundamental que los usuarios aprendan por lo menos a cómo disponer de ellos, es decir qué tratamiento se le tendría que dar a un material compostable, o qué tratamiento se le tendría que dar un material biodegradable para que verdaderamente concluyan adecuadamente su ciclo de vida.

Y en el caso de materiales más conocidos como el vidrio, algodón o papel, habrá que analizar el verdadero impacto que genera su ciclo de vida en el medio ambiente.

Independientemente de las prohibiciones, debemos convertirnos en mejores ciudadanos del mundo, reduciendo el consumo que hacemos, dándole el mayor uso posible a cada cosa que compramos para generar menos residuos, re usando la mayor cantidad de veces que se pueda cada producto, y fomentando una cultura de reciclaje.

También podemos ser mejores ciudadanos si compartimos con los legisladores enlaces como el siguiente bit.ly/2Jv1pMW para que al legislar lo hagan verdaderamente informados.

Referencias.

1. https://reciclaunicel.com/media/1111/aniqinformeejecutivo-junio2013.pdf

Puedes consultar la revista en línea en el siguiente enlace

Revista MP 99
Revista MP 99

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